Mtro. Héctor Vilches Landin
Biólogo, M. en Ciencias y M. en Administración
Consultor

Cuando los edulcorantes no calóricos hicieron su aparición se comenzaron a probar en diferentes alimentos.  La FDA (Food and Drug Administration) de los Estados Unidos, después de estudiar el efecto de cada uno de ellos, los aprobó para uso y los considera como seguros (GRAS, Generally Recognized as Safe).

El primer edulcorante aprobado fue la sacarina, después el aspartame, el acesulfame K, la sucralosa, el neotame y recientemente los glucósidos de Steviol (Stevia). La Comisión del Codex Alimentarius, que es la organización que rige para los países miembros de la ONU/FAO, hizo lo propio y estos edulcorantes también han sido aprobados por dicho oganismo.

Estas sustancias edulcorantes han sido utilizadas en las gomas de mascar junto con otros polioles, que ayudan a endulzar, como son sorbitol, eritritol, manitol y xilitol, y se usan específicamente para reducir los problemas dentales. Algunas asociaciones, como la Asociación Dental Americana o la Federación Dental Mexicana, han aprobado productos que los contienen, ya que se ha demostrado científicamente que el uso de gomas de mascar sin azúcar ayuda a reducir las caries dentaria. Esto, evidentemente, no sustituye un buen cepillado dental ni la visita frecuente al dentista.

Pero, ¿qué es lo que le hace la goma de mascar a los dientes? Si mascas goma de mascar después de comer, el incremento del flujo de saliva neutraliza y elimina los ácidos que son producidos cuando el alimento es utilizado por las bacterias presentes en la placa dental. Esto es importante, ya que con el tiempo el ácido puede dañar el esmalte de los dientes creando condiciones para la pérdida dental.

Las gomas de mascar también pueden llevar ingredientes como calcio y fosfatos que ayudan a fortalecer el esmalte de los dientes. Las gomas pueden incluir agentes activos que suelen mejorar la habilidad de las encías para remineralizar los dientes y reducir la pérdida dental. También pueden  ayudar a reducir la placa dental y la gingivitis, que es una enfermedad de las encías y que aumenta el riesgo de perder piezas dentales.

En general es difícil separar los beneficios o riesgos de la goma de mascar y de los edulcorantes no calóricos, por ello se mencionan algunos pros y contras en conjunto. Algunos de los beneficios del uso de gomas de mascar son:

  • Reduce la ansiedad y el estrés. Un estudio llevado a cabo en Australia en el año 2008 demostró que usar goma de mascar puede reducir la ansiedad en situaciones de estrés, hasta en un 17%. Esto podría deberse a que el uso de goma de mascar estimula el flujo sanguíneo hacia el cerebro
  • Incrementa el nivel de alerta
  • Incrementa la motilidad intestinal
  • Acelera el metabolismo. Algunas investigaciones revelan que mascar chicle puede acelerar el metabolismo hasta un 20%, ayudando a quemar hasta 1000 calorías en un mes. Así, el chicle puede ser un muy buen aliado para bajar de peso
  • Potencia la memoria. Según los resultados de ciertas investigaciones, los estudiantes que mascan chicle unos minutos antes de presentar un examen obtienen mejores calificaciones que aquellos que no lo hicieron
  • Prevención de las caries. Esto aplica en el caso de las gomas que incluyan edulcorantes no calóricos, especialmente las que contienen xilitol
  • Como vehículo. Las gomas de mascar se han utilizado como vehículos de algunos  agentes como la nicotina, la cafeína, la clorofila y otros, para diferentes tratamientos como: reducción del tabaquismo, mejora de habilidades cognitivas, pérdida de peso, para dar energía (con cafeína y guaraná) e inclusive para la impotencia sexual. Actualmente  se realizan investigaciones que asocian el uso de goma de mascar para el tratamiento de Alzheimer, aunque todavía no hay estudios concluyentes.

Por otra parte, se ha utilizado goma de mascar para reducir el tiempo de recuperación postoperatoria en pacientes que han tenido cirugía del colon

  • Ayuda a comer menos dulces. Científicos de la Universidad Estatal de Louisiana hallaron que quienes mascan chicle luego del almuerzo, comen menos postres y golosinas

Algunos de los problemas asociados con el uso de goma de mascar son:

  • Problemas gastrointestinales ya que algunos polioles utilizados como edulcorantes producen flatulencia y diarrea, cuando son consumidos en exceso. Además, las gomas de mascar pueden estar asociadas con el síndrome del intestino irritable
  • Fenilcetonuria. Para el caso específico del Aspartame, este puede provocar problemas a las personas fenilcetonúricas por ser intolerantes a la fenilalanina. Además, el aspartame es inestable a temperaturas altas y pierde su propiedad de edulcorante. Algunos estudios lo han relacionado con la aparición de migrañas o cuadros de diarrea, pero en análisis detallados no se ha demostrado que sea tóxico
  • Puede producir problemas musculares en la articulación temporomandibular, que une la mandíbula al resto del cráneo cuando se mastica la goma de mascar en exceso
  • Fomentan la basura, en algunos países están prohibidas porque la gente las tira en la calle y se pegan en el pavimento. Aunque ya hay algunos intentos de goma biodegradable, aún no es comercial
  • Pueden dañar los dientes por el exceso de masticación
  • Es considerado por algunas personas como un mal hábito

En el caso de las gomas de mascar sin azúcar, definitivamente existe mucha controversia sobre si su uso es seguro o no. Y aunque existen voces a favor y otras en contra, los estudios científicos en general concuerdan que, por el momento, hay más beneficios que riesgos y que se deben seguir haciendo estudios, no solo en aspectos de cuidado bucal, sino en diferentes campos, tal vez el mayor de ellos hacia la prevención del cáncer.

Bibliografía:

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