El procesamiento de alimentos es cualquier cambio  deliberado que se produce en un alimento antes de que esté disponible para ser  consumido. Puede ser tan simple como la congelación o el secado de alimentos para  conservar los nutrimentos y la frescura, o tan complejo como la formulación de  una comida congelada con el equilibrio correcto de nutrimentos e ingredientes.Los orígenes prehistóricos del procesamiento de alimentos. La era del procesamiento de alimentos comenzó  aproximadamente hace 2 millones de años cuando nuestros ancestros utilizaron el  fuego en la comida y descubrieron la cocción. Después vino la fermentación, el secado,  la preservación con sal, y otras formas primitivas de procesamiento de  alimentos. Esto condujo, en última instancia, a los métodos de elaboración de  alimentos modernos de hoy en día, que nos dan un abundante suministro de  alimentos seguros, convenientes, económicos y nutritivos. Algunos ejemplos de alimentos procesados incluyen: Frutas y vegetales enlatados y congelados. Alimentos empacados etiquetados como “naturales” u  “orgánicos”, tales como cereales, carne y pollo fresco y alimento de bebé en  frasco. Alimentos con declaraciones de salud y nutricionales en  las etiquetas tales como “baja en grasas”, “puede reducir el riesgo de  enfermedad del corazón” o “alta en calcio”. Alimentos fortificados con nutrientes tales como fibra,  vitamina D y ácidos grasos omega-3. Los alimentos preparados en restaurantes de servicio  rápido y de alta cocina, cafetería y la zona de comida, estadios deportivos,  cafeterías y otros lugares.

El continuo procesamiento de alimentos. Los alimentos procesados ​​pueden ser colocados en un  continuo que va desde los elementos mínimamente procesados ​​a preparaciones más  complejas que combinan ingredientes tales como edulcorantes, especias, aceites,  saborizantes, colorantes y conservantes, con muchas variaciones en el medio.  La siguiente tabla muestra algunos ejemplos comunes.

TIPO DE ALIMENTO

Los alimentos que requieren poco procesamiento o producción (también llamado mínimamente procesados​​).Frutas y verduras lavadas y envasadas, ensaladas embolsadas, nueces tostadas y granos de café molidos. Los alimentos procesados ​​para ayudar a preservar y mejorar los nutrientes y frescura de los alimentos en su punto más alto. Atún enlatado, frijoles y jitomates; frutas y verduras congeladas; papillas y alimentos de bebe en frascos. Los alimentos que combinan ingredientes tales como edulcorantes, especias, aceites, sabores, colores y    conservantes para mejorar la seguridad y el sabor y / o añadir atractivo    visual. (No incluye alimentos "listos para el consumo" que se    enumeran a continuación.) Algunos de los alimentos    envasados​​, como mezcla instantánea de papa, arroz, mezcla para pastel,    salsa de tomate, mezclas de especias, aderezos y salsas, y gelatina  Alimentos listos para comer o que requieran de una    mínima o nada de preparación Cereales de desayuno, avena    saborizada, galletas, mermeladas y jaleas, cremas de frutos secos, helados, yogur, pan de ajo, barras de granola, galletas, dulces masticables de fruta,    pollo asado, embutidos, jamón con miel al horno, queso para untar, bebidas de frutas  y    bebidas carbonatadas Los alimentos envasados ​​para mantenerse fresco y  ahorrar tiempo. Alimentos preparados Deli y comidas    congeladas, platos principales, pasteles de carne y pizzas De la granja al tenedor: como un alimento provee  varias opcionesEn este ejemplo, el maíz se puede procesar para crear  muchos alimentos e ingredientes que los consumidores disfrutan. Ciertos tipos  de maíz que se cultivan en un campo pueden ser recogidos y comidos directamente  de la mazorca. O los granos de maíz se pueden quitar de la mazorca y se  conservan en latas o tarros para disfrutarlos posteriormente. Las palomitas son  un tipo especial de maíz que se cultiva para hacer estallar! Los núcleos de las  palomitas se secan en la mazorca, se remueven y se empaquetan como aperitivos o  como granos de palomitas de maíz que se pueden hacer estallar en su casa. Para  hacer chips de tortilla, los fabricantes mezclan maíz molido y agua para formar  una masa la cual a continuación es horneada o frita. El jarabe de maíz se hace  a partir del almidón de maíz refinado y se usa como un ingrediente en la  elaboración de postres, en salsas y condimentos y para endulzar ciertos  alimentos y bebidas.

Cinco preguntas comunes acerca de los alimentos procesados

P: Los alimentos procesados son seguros? R: Si, de hecho el procesar los alimentos los hacen  seguros. Por ejemplo, calentar los alimentos ayuda a remover alguna bacteria  dañina. La pasteurización es un proceso común aplicado a la leche para matar los  organismos dañinos. Enlatar y congelar los alimentos, tales como carnes, frutas  y verduras ayuda a que permanezcan por más tiempo frescos.

P: Los alimentos procesados causan obesidad?  R: La mayoría de los expertos nutricionistas están de  acuerdo que ningún tipo de comida causa obesidad – la obesidad resulta de  consumir más calorías que las que el cuerpo usa, sin importar de donde venga la  caloría. Para mantener un peso saludable, es importante balancear las calorías  consumidas con una actividad física regular y no solo ocasionalmente disfrutar  de “obsequios” tales como comidas fritas, papas fritas, postres, dulces,  bebidas frutales o refrescos. Algunos alimentos procesados pueden de hecho  ayudar al control de peso ya que incluyen ingredientes que reducen el contenido  calórico, tales como edulcorantes bajos en calorías.

P: Los alimentos procesados carecen de nutrición?  R: Debido a que los alimentos procesados incluyen un  amplio rango de productos, los valores nutricionales varían ampliamente  también. Por ejemplo, las verduras congeladas pueden ser más nutritivas que las  frescas, ya que estas son seleccionadas y congeladas en su punto nutricional  más alto. Más allá, los alimentos procesados que son fortificados con  vitaminas, minerales u otros nutrientes, pueden ayudar a la gente a alcanzar  más fácilmente los niveles de ingesta recomendada de aquellos nutrientes. Un  ejemplo es el jugo de naranja fortificado con calcio y vitamina D. Algunos  alimentos procesados tales como alimentos fritos, postres o dulces, administran  calorías pero muy poco de otros nutrientes.

P: Los alimentos procesados son caros?  R: Nuevamente, el amplio rango de opciones significa un  gran amplio rango de precios. Por ejemplo, comprar fresas congeladas, puede ser  más caro que comprar fresas frescas fuera de temporada, pero preparar una salsa  de tomate con tomates cosechados en casa, aun en temporada de tomates, puede  ser más caro que comprar una salsa de tomate embotellada.

P: Hay alimentos procesados naturales? R: la Administración de Alimentos y Medicamentos de los  E.U. (FDA) no define el término “natural” en las etiquetas de los alimentos,  pero generalmente permite el término si el alimento no contiene colorantes  agregados, sabores artificiales u otras sustancias sintéticas. De acuerdo a la  definición, numerosos alimentos procesados podrían considerarse “naturales”.  Estos incluyen muchas frutas y verduras, granos y lácteos, carnes y pollo y  pescado. Algunos ejemplos son pollo cocido o sin cocer, papas fritas, arroz,  espinaca congelada y jugo de manzana embotellado.

Para mayor información acerca de producción y  procesamiento de alimentos modernos, visitar: <a href=”http://www.foodinsight.org/understandingourfood.aspx” target=”_blank”>www.foodinsight.org

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